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Hongos y el medio ambiente


Al igual que las bacterias, los hongos desempeñan el papel de descomponedores en la naturaleza.

Como hemos visto, los descomponedores son fundamentales para mantener el equilibrio natural de los ecosistemas: descomponen los cadáveres y los residuos de los seres vivos (como las heces y la orina), absorbiendo solo una parte para su nutrición. El resto de las sales minerales de descomposición se dejan en el medio ambiente.

Así, los descomponedores colaboran en el reciclaje de materiales en suelo y agua y juegan un papel esencial en las cadenas y redes alimenticias.

Asociación de algas y hongos

Algunos hongos viven en asociación con algas o cianobacterias. Esta asociación, la mutualismo, es ventajoso para ambos y se llama liquen.


Liquen en la roca

Importancia económica de los hongos

Alrededor de doscientos tipos de hongos se utilizan para el consumo humano. Algunas especies se cultivan ampliamente, como el basidiomiceto. Agaricus campestris; ascomicetos como Morchella esculenta, cuando se secan, son un manjar muy fino.


Agaricus campestris

Producción de pan

Las levaduras son hongos microscópicos utilizados desde la antigüedad en la preparación de alimentos y bebidas fermentados. La levadura Saccharomyces cerevisiae, utilizado en la fabricación de pan y bebidas alcohólicas, fermenta azúcares para energía, liberando dióxido de carbono y alcohol etílico. En la producción de pan es el dióxido de carbono lo que importa; Las burbujas microscópicas de este gas, eliminadas por la levadura en la masa, contribuyen a que el pan sea liviano y suave.

Producción de bebidas alcohólicas.

La producción de diferentes tipos de bebidas alcohólicas varía según el sustrato fermentado, el tipo de levadura utilizada y las diferentes técnicas de fabricación. Por ejemplo, la fermentación de cebada produce cerveza, mientras que la fermentación de uva produce vino. Después de la fermentación, ciertas bebidas se someten a procesos de destilación, lo que aumenta su concentración en alcohol. Ejemplos de bebidas destiladas son las bebidas espirituosas, o gotas, obtenidas de la caña de azúcar fermentada, el whisky de los cereales fermentados como la cebada y el centeno, y el sake del arroz fermentado.

Producción de queso

Ciertos hongos se utilizan en la producción de queso y son responsables de su sabor característico. Los hongos Penicillium roqueforti y Penicillium camemberti, por ejemplo, se utilizan en la fabricación de quesos roquefort y camembert respectivamente.


Penicillium roqueforti (visto bajo microscopio electrónico, coloreado artificialmente)
Copyright Dennis Kunkel Microscopy, Inc.


Queso Roqueforti

Hongos y producción de sustancias farmacéuticas.

Era del ascomiceto Penicillium chrysogenum originalmente extraído de penicilina, uno de los primeros antibióticos que se utilizaron con éxito para combatir infecciones bacterianas.

Ciertos hongos producen toxinas poderosas que han sido objeto de investigación farmacéutica. Muchos hongos producen sustancias llamadas ciclopéptidos, capaz de inhibir la síntesis de ARN mensajero en células animales. Simplemente ingiriendo un solo cuerpo fructífero (hongo) del basidiomiceto Amanita phalloides, por ejemplo, hacer que una persona muera. Un hongo ampliamente estudiado desde el punto de vista farmacéutico fue el ascomiceto. Claviceps purpurea, popularmente conocido como ergotina. De ella se extrajo originalmente ácido lisérgico, o LSD, sustancia alucinógena que se hizo famosa en la década de 1970.

Ergotin crece en granos de cereales, principalmente centeno y trigo. Los cereales contaminados con cornezuelo de centeno han causado en el pasado intoxicaciones masivas, con muchas muertes. Desde el siglo XVI, las parteras conocían una propiedad farmacéutica de la ergotina: si se ingiere en pequeñas cantidades, acelera las contracciones uterinas durante el parto.