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Generación espontánea o abiogénesis


Hasta mediados del siglo XIX, los científicos creían que los seres vivos se generaban espontáneamente a partir del cuerpo de cadáveres en descomposición; que se generaron ranas, serpientes y cocodrilos a partir de los lodos de los ríos.

Esta interpretación del origen de los seres vivos se conoció como hipótesis de generación espontánea o abiogénesis (el= prefijo de negación, bio = vida, génesis = origen; origen de la vida a partir de materia prima).

Luego, los investigadores cuestionaron la hipótesis de generación espontánea, presentando argumentos a favor de la otra hipótesis, la de biogénesispor el cual todos los seres vivos se originan de otros seres vivos preexistentes.

Biogénesis versus Abiogénesis

Los experimentos de Redi

En 1668 Francesco Redi (1626-1697) investigaron el supuesto origen de gusanos en cuerpos en descomposición. Señaló que las moscas se sienten atraídas por los cuerpos en descomposición y ponen sus huevos sobre ellos. De estos huevos provienen las larvas, que se convierten en moscas adultas. Debido a que las larvas son parecidas a gusanos, los "gusanos" que ocurren en los cadáveres en descomposición no serían más que moscas. Redi concluyó, entonces, que estas larvas no surgen espontáneamente de la descomposición de los cadáveres, sino que son el resultado de huevos para incubar puestos por moscas atraídas por el cuerpo en descomposición.

Para probar su hipótesis, Redi realizó el siguiente experimento: colocó trozos de carne cruda en frascos, dejando algunos cubiertos con gas y otros completamente abiertos. Según la hipótesis de la abiogénesis, deberían aparecer gusanos o incluso moscas nacidas de la descomposición de la carne. Esto, sin embargo, no sucedió. En los frascos abiertos había huevos, larvas y moscas en la carne, pero en los frascos cubiertos con gasa no se encontró ninguna de estas formas en la carne. Este experimento confirmó la hipótesis de Redi y demostró que no había generación espontánea de gusanos a partir de cuerpos en descomposición.

Los experimentos de Redi pudieron reforzar la hipótesis de la biogénesis hasta el descubrimiento de seres microscópicos, cuando una parte de los científicos consideró nuevamente la hipótesis de la abiogénesis para explicar el origen de estos seres.

Según estos científicos, los microorganismos surgen espontáneamente en todas partes, independientemente de la presencia de otro ser vivo. Otro grupo de investigadores no aceptó estas explicaciones. Para ellos, los microorganismos solo surgieron de las "semillas" presentes en el aire, el agua o el suelo. Estas "semillas", al encontrar sitios adecuados, proliferaron (interpretación consistente con la hipótesis de la biogénesis).

Los experimentos de Needham y Spallanzani

En 1745, el científico inglés. John T. Needham (1713-1781) llevaron a cabo varios experimentos en los que hirvió viales que contenían sustancias nutritivas. Después de hervir, cerré las botellas con tapones y las dejé unos días. Después de examinar estas soluciones al microscopio, Needham observó la presencia de microorganismos.

Su explicación de sus resultados fue que los microorganismos aparecieron por generación espontánea. Dijo que la solución nutritiva contenía un "Fuerza vital" responsable del surgimiento de las fuerzas vivas.

Más tarde, en 1770, el investigador italiano. Lazzaro Spallanzani (1729-1799) repitieron los experimentos de Needham, con algunas modificaciones, y obtuvieron resultados diferentes.


Lazzaro Spallanzani

Spallanzani colocó sustancias nutritivas en globos de vidrio, sellándolas herméticamente. Estos globos fueron preparados en calderas con agua y hervidos por un tiempo. Dejar enfriar durante unos días y luego abriría los viales y vería el líquido bajo el microscopio. Ningún organismo estuvo presente.

Spallanzani explicó que Needham no había hervido su solución nutritiva el tiempo suficiente para matar a todos los microorganismos y esterilizarla. Needham respondió a estas críticas diciendo que al hervir durante mucho tiempo las sustancias nutritivas en recipientes herméticamente cerrados, Spallanzani había destruido la "fuerza vital" e hizo que el aire fuera desfavorable para la aparición de vida.

En esta controversia, Needham salió fuerte.